1927-ben született Halleban, de jogi tanulmányai befejeztével otthagyta az NDK-t, Brémába települt, ahol belépett az FDP-be, a német liberális pártba. 1965-től parlamenti képviselő, 69-től a szociálliberális koalíció belügyminisztere. E minőségében tárgyalt az 1972-es müncheni olimpián izraeli sportolókat túszul ejtő palesztin terroristákkal, saját magát ajánlva fel túszként a sportolók helyett. Ezt a támadók visszautasították, Genscher a túszdráma halálos kimenetelét személyes kudarcként élte meg, aminek emléke egész politikai pályafutása során elkísérte.