Ha le akarjuk egyszerűsíteni az – egyébként igencsak összetett – észak-írországi problémát, akkor azt mondhatjuk, hogy míg a katolikusok egységes Írországot szeretnének – a politikában ők a nacionalisták vagy republikánusok –, addig a protestánsok Nagy-Britannia és Észak-Írország egységét támogatják – ezért őket unionistáknak nevezik.